Nosso mundo finito explorando como os limites do petróleo afetam a economia.

Onde está a economia mundial? Na minha opinião, uma grande parte da história que geralmente ouvimos sobre como a economia mundial opera e o papel que a energia desempenha não é realmente correta. Neste post (a ser continuado na Parte 2 em um futuro próximo), explico como alguns dos principais elementos da economia mundial parecem funcionar. Também indico algumas relações que tendem a tornar a condição econômica do mundo mais frágil.

Tentando explicar a situação um pouco mais, a economia é um sistema em rede. Não se comporta da maneira que quase todo mundo espera que ele se comporte. Muitas pessoas acreditam que qualquer problema energético será sinalizado por preços altos. Um exame da história mostra que esse não é realmente o caso: a luta e o conflito também são resultados prováveis.


Na verdade, tarifas crescentes são um sinal de problemas de energia.

O problema energético subjacente representa um conflito entre oferta e demanda, mas não da maneira que a maioria das pessoas espera. O mundo precisa de uma demanda crescente para suportar o aumento do custo dos produtos energéticos, mas essa demanda crescente é, na verdade, muito difícil de produzir. A maneira como essa demanda crescente é normalmente produzida é somada à crescente quantidade de dívida, a taxas de juros cada vez mais baixas. Em algum momento, a bolha da dívida criada para fornecer a demanda necessária fica sobrecarregada. Agora, parece que estamos chegando a uma situação em que a bolha da dívida pode estourar, pelo menos em algumas partes do mundo. Esta é uma situação muito preocupante.

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Contexto. A apresentação discutida neste post foi dada aos Atuários de Acidentes do Sudeste. (Sou eu mesmo um atuário de baixas, moro no sudeste.) Os participantes tendiam a ser bem jovens, e eles tendiam a não estar muito conscientes dos problemas energéticos. Eu estava tentando “atualizá-los”. Este é um link para a apresentação: A condição econômica frágil do mundo.

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Neste post, eu olho para dados históricos que cercam inadequado fornecimento de energia. Eu também considero algumas das físicas associadas à situação. Eu vejo uma estranha coincidência entre quando a produção de carvão atingiu seu pico (atingiu sua produção máxima antes de diminuir) no Reino Unido e quando a Primeira Guerra Mundial estourou. Houve uma coincidência igualmente estranha entre a chegada do carvão da mais alta qualidade na Alemanha e o início da Segunda Guerra Mundial. Um bom argumento pode ser feito energia inadequada a oferta está associada a conflitos e brigas, porque os líderes reconhecem a importância de um suprimento adequado de energia.

Algumas das minhas análises anteriores mostraram que, se considerarmos a energia em termos de média fornecimento de energia por pessoa, o mundo como um todo pode estar novamente entrando em um período de fornecimento de energia inadequado. Se minha opinião é correta que energia inadequada fornecimento leva ao aumento do conflito, a recente discórdia que temos visto entre mundo os líderes podem estar relacionados ao baixo suprimento de energia atual. (Minha análise de energia considera o suprimento de energia combinada disponível por pessoa a partir de combustíveis fósseis, nucleares e renováveis. Não é simplesmente uma análise baseada em petróleo.)

A física da situação de baixa energia pode estar tentando “congelar” as partes menos eficientes da economia. Se for bem sucedido, o resultado pode ser análogo ao colapso do governo central da União Soviética em 1991, depois que os preços do petróleo estiveram baixos por vários anos. O consumo total de energia dos países envolvidos no colapso caiu em cerca de 40%, em média. O resto do mundo se beneficiou dos preços mais baixos do petróleo (resultantes da menor demanda total). Ele também se beneficiou do óleo que permaneceu no solo e, consequentemente, estava disponível para extração nos últimos anos, quando realmente precisávamos.

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A ideia de que os preços do petróleo podem subir muito alto parece basear-se nos aumentos dos preços do petróleo dos anos 70 e do início dos anos 2000. Embora os preços do petróleo possam subir temporariamente muito alto, é difícil argumentar que eles podem permanecer altos por um longo período. Por um lado, os altos preços do petróleo tendem a causar recessões e reduzir o emprego. Em tal ambiente, a acessibilidade dos produtos energéticos é menor, e os preços do petróleo tendem a cair. Por outro lado, é fácil para o Federal Reserve baixar os preços do petróleo, aumentando taxa de juros. Na verdade, o Federal Reserve está aumentando as taxas de juros no momento.

Na minha opinião, deveríamos estar mais preocupados com os baixos preços do petróleo do que com os altos, porque vivemos em uma economia mundial com enormes bolhas de dívida. As bolhas da dívida fazem parte do que permite o alto nível de emprego atual. Bolhas de dívida apoiam os empregadores que estão próximos financeiramente; eles também apóiam compradores que não teriam condições de comprar automóveis ou cursos universitários, se os empréstimos se tornassem mais caros por causa das altas taxas de juros. O emprego nas indústrias afetadas seria reduzido, levando à recessão.

Devido a essas questões, a redução da bolha da dívida provavelmente levará a uma grande recessão e, indiretamente, a preços de energia mais baixos, como no final de 2008 (Figura 12). Estes preços mais baixos não são boas notícias porque os fornecedores de energia de todos os tipos precisam de preços de energia bastante altos para sobreviver – provavelmente o equivalente a US $ 80 por barril ou mais. Se os preços da energia permanecerem persistentemente baixos, o mundo provavelmente verá uma oferta de petróleo muito menor, em parte porque os exportadores de petróleo precisam da receita tributária que recebem do petróleo caro para financiar seus programas. Continue lendo →

Economias criadas por humanos são, em alguns aspectos, muito semelhantes aos ecossistemas. Eles também se auto-organizam e parecem ser dependentes de energia. A grande diferença é que mais de um milhão de anos atrás, os pré-humanos aprenderam a controlar o fogo. Como resultado, eles conseguiram queimar biomassa e indiretamente adicionar a energia fornecida à energia dos alimentos que eles tinham disponível. A energia da queima de biomassa foi uma forma inicial de energia suplementar. Quão importante foi essa mudança?

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James C. Scott, em Against the Grain, explica que ser capaz de queimar biomassa era suficiente para virar quem estava no comando: pré-humanos ou grandes animais. Em uma caverna na África do Sul, ele indica que uma camada inferior de restos encontrados na caverna não mostrou depósitos de carbono e, portanto, foram criados antes que os pré-humanos que ocupavam a caverna obtivessem o controle do fogo. Nesta camada, foram encontrados esqueletos de grandes felinos, junto com ossos roídos espalhados de pré-humanos.

Há outras evidências de que a dominação humana se torna possível com o uso controlado do fogo. Estudos mostram uma queda dramática no número de grandes mamíferos não muito depois da colonização humana em várias áreas fora da África. (Jeremy Lent, The Patterning Instinct, baseado no “Exagero Pré-histórico: Um Modelo Global” de P. S. Martin em Extensões do Quaternário: Uma Revolução Pré-Histórica.) Continue lendo →