Sua lagosta restante poderia substituir o benchmark bitcoin de plástico – reason.com

Vodickap / Dreamstime.com A antiga fábrica da DuPont na Jefferson Davis Highway, em Chesterfield, Virgínia, não parece ser zero para a próxima revolução tecnológica. Há uma loja de soldagem ao lado e uma empresa de entrega de madeira a poucos passos de distância. O Vale do Silício não é. Mas Richard Feldman, diretor de assuntos públicos da Mari Signum, A empresa que elogiou o lugar fala com o fervor de um evangelista sobre o que poderia acontecer: um progresso na ciência dos materiais que poderia ajudar a resolver o problema global dos plásticos.

Atualmente, esse problema requer pouca recitação. Por serem tão úteis para muitos propósitos, os plásticos são onipresentes. Cerca de 300 Milhões de toneladas são produzidos em todo o mundo a cada ano, um terço deles embalagens descartáveis.


Mas os plásticos também são um flagelo ambiental porque não são biodegradáveis. O preço do plástico ignorado pela vida selvagem e outros custos ocultos (ou não tão escondidos) ocupava ilhas de plástico nos oceanos, micro flutuantes – custos que duram décadas, até séculos. Um estudo do Fórum Econômico Mundial diz que, dadas as tendências atuais até 2050, haverá mais plástico no oceano do que peixes.

Se apenas uma substância mais verde pudesse substituir o plástico. Claro que deveria ser biodegradável. E muito. E fácil de obter – para não mencionar barato. E como o plástico, deve ser capaz de executar uma variedade de funções, não apenas uma ou duas.

A quitina é uma substância natural derivada da glicose encontrada em escamas de peixe, asas de borboleta e, em particular, mariscos como lagosta e camarão. É um dos materiais mais abundantes do planeta, após a celulose que forma as paredes celulares das plantas.

Henri Braconnot, diretor do Jardim Botânico da Academia de Ciências, descobriu a quitina (fungos) em 1811. Dez anos depois, outro cientista, Auguste Odier, encontrou e nomeou na casca das abelhas a quitina. "túnica" da palavra grega para "Túnica."

A quitina (pronuncia-se KITE-in) vem gerando interesse tecnológico há décadas. "Insetos e cascas de peixe podem ser convertidos em “seda”; Químicos de Berlim descobrem como fazer fios e filmes de quitina," O New York Times publicou em 1926. Seis décadas depois, o Times relatou "As cascas de caranguejo são transformadas em um inseticida natural" convertendo as cascas em granulados de quitina. Hoje, a quitina ou seu derivado, a quitosana, pode ser encontrada em fertilizantes, processamento de alimentos, revestimentos de tinta, filtração de água, fabricação de vinho, pontos solúveis, curativos e cosméticos. Você pode até comprar quitosana no Walmart por suas supostas propriedades de perda de peso.

A quitina deve sua versatilidade às suas diversas propriedades: é biodegradável, não tóxico (de acordo com a EPA) "Não é esperado nenhum risco para os seres humanos se produtos contendo quitina forem usados ​​de acordo com as instruções no rótulo") e antimicrobiano; A quitosana é solúvel em água. Naturalmente, é respeitoso com o meio ambiente (novamente, a EPA: "Os riscos para o meio ambiente não são esperados porque … a quitina é abundante na natureza").

Mas isso muda. Uma empresa escocesa chamada CuanTec – que, como Mari Signum, finge ser "liderar a revolução contra a escultura de petróleo"- use um processo de fermentação bacteriana para extrair a quitina para embalagens de alimentos biodegradáveis. Sua mais recente inovação: garrafas de leite compostáveis ​​para uso único.

Na Califórnia, o empreiteiro John Felts espera substituir as pranchas padrão feitas de espuma de poliuretano por uma espuma de quitina similar. E a espuma de poliuretano é muito mais do que pranchas de surf: também é usada em carros, móveis, embalagens e muito mais. A empresa Felt, CruzFoam, portanto, tem uma forte influência sobre os benefícios ambientais de seus produtos. A Penn State supera os benefícios de um produto que os pesquisadores desenvolveram. Metade da celulose e metade da quitina, o novo material "poderia eliminar milhões de toneladas de plástico à base de petróleo por ano," A escola diz.

Mari Signum, Parte da Sustainable Sea Products International, sediada no Texas (que também é dona da Dickie’s Seafood), patenteou seu próprio processo de extração de quitina, que usa um líquido ionizado muito menos perigoso do que os ácidos usados ​​em outros lugares. A presidente da empresa, Victoria White, uma líder nativa americana e Cordon Bleu, diz coisas como "renovabilidade" e "durabilidade" são buzzwords "usado um pouco livremente em publicidade verde." Mas a Mari Signum realmente quer: "Não podemos mudar o mundo, mas queremos mostrar ao mundo como podemos mudar."

A empresa está atualmente concluindo a construção da primeira série de contêineres tipo tigela, fornos de microondas, evaporadores e outros equipamentos em Bellwood. Seu CEO, John Keyes, que faz parte do conselho da Fundação Internacional para a Conservação da Natureza, diz que os funcionários da Chesterfield estão lá para o desenvolvimento econômico. "Off-the-cards" quando o acordo decolou. Um lançamento oficial ocorrerá em menos de um mês.

Todas as novas tecnologias não mudam necessariamente o mundo. (Veja: Segway, fita de áudio digital ou flooz, uma das primeiras tentativas de moeda virtual). E Chitin está enfrentando problemas de grande escala. Atualmente, a CruzFoam diz que o mundo produz 30.000 toneladas de quitina de grau industrial todos os anos, e "A cada ano, os aterros são preenchidos com 8 milhões de toneladas de camarão, caranguejos e conchas de lagosta." Isso é muito mais do que você pensa, mas ainda menos que 3% dos 300 Milhões de toneladas de produtos de plástico todos os anos. (E este oitavo Milhões de toneladas Mexilhões não produzirá 8 Milhões de toneladas A quitina.)